Muchas veces hemos escuchado que algo esta “retroalimentando al cambio climático” , pero ¿que nos quiere decir eso? La idea mas cercana y simple será que algo esta cambiando, y en sí, eso es. Pero ¿Como ocurre esto?

Un ejemplo básico sería el de dióxido de carbono (CO2) con la quema de combustibles fósiles. El CO2 es un gas de efecto invernadero que forma parte de la composición atmosférica. Este gas, junto con muchos otros como el vapor de agua, el metano y el óxido nitroso, pueden retener el calor o energía emitida por la superficie terrestre provocada por la radiación solar (Figura 1). Esto hace que nuestro planeta no sea una masa congelada. Pero ¿Qué pasa cuando este gas aumenta su concentración en la atmósfera? Simplemente retiene mas calor o energía, aumentando la temperatura. Por lo tanto, mientras más CO2 sea emitido por la quema de combustibles fósiles, la concentración de CO2 aumentará en la atmósfera, incrementando la temperatura.

Lo anterior fue un ejemplo de como por causas antropogénicas se esta “retroalimentando al cambio climático”. Pero no todo en esta vida son combustibles fósiles. Los ecosistemas también reaccionan a estos cambios, motivos por los cuales existen demasiadas incertidumbres sobre que pasará en los próximos años y décadas.

Imaginemos que nosotros estamos acostados en nuestra cama con una  cobija que nos protege del frío (recordemos que las cobijas no hacen que aumente la temperatura, si no que funcionan para atrapar el calor corporal que nosotros emitimos) y nos mantiene a una temperatura agradable, pero de manera inusual esta cobija empieza a engrosar y cada vez tenemos más y mas calor,  debido a que la cobija esta reteniendo mas calor. Este es un ejemplo de retroalimentación muy básico, sencillo y, tal vez, uno de los principales agentes del cambio climático.

Figura 1. Una capa de gases de efecto invernadero (principalmente vapor de agua y mucho menores cantidades de CO2, CH4, NOx) actúa como una cobija térmica sobre la superficie terrestre. Imagen obtenida de aquí

Otro ejemplo de retroalimentación al cambio climático debido al aumento en la temperatura global son los derretimientos de ecosistemas boreales (donde esta nevando la mayor parte del año). Este tipo de ecosistemas son muy productivos (en términos de creación de biomasa, es decir, acumulan carbono) dado que no tienen como limitante el agua,  aunque no siempre disponible debido a que esta congelada. Empecemos con la primavera donde existen temperaturas propias para el crecimiento de la vegetación. Después, al momento en que el otoño llega, la vegetación pierde sus hojas acumulándose en los suelos. Finalmente en invierno, esta hojarasca se congela debido a las bajas temperaturas, pero no se alcanzo a descomponer. Así, año tras año se han ido acumulando grandes cantidades de hojarasca en esos suelos, es decir, son suelos muy ricos de materia orgánica  (almacenando carbono) y nutrientes, pero no pueden ser aprovechados ya que son suelos congelados, es decir, existe un almacén de carbono en esos suelos. Ahora, ¿Que pasará si la temperatura sigue aumentando? En estos ecosistemas los inviernos ya no serán tan fríos, provocando un descongelamiento de esos suelos, promoviendo las condiciones apropiadas para la descomposición de la materia orgánica (agua, nutrientes, temperatura) que por quien sabe cuantos años se ha ido acumulando; simplemente va a ser como una bomba que va a emitir CO2 “retroalimentando al cambio climático”.

Es cierto que el CO2 es uno de los principales agentes del cambio climático y que el aumento en la temperatura es un efecto ampliamente reconocido, pero muchas veces dejamos por un lado el gas que compone en su mayor parte a la atmósfera, que es el vapor de agua y su efecto contrario al aumento en la temperatura. ¿Como es que el vapor de agua puede retroalimentar al cambio climático? Bueno, esto llega con la creación de los grandes sistemas agrícolas. Antes, la agricultura se practicaba con el agua que llegaba con las lluvias, pero ahora hemos creado sistemas de riego, haciendo que el agua este siempre disponible para la agricultura. Ahora, esta agua se utiliza para regar grandes extensiones de campos agrícolas. Entonces, el agua tiene varios caminos: las plantas la aprovecha, se infiltra en el subsuelo,  se evapora o se evapotranspira. Vamos a fijar nuestra atención en estas dos ultimas. La evaporación ocurre por el cambio de fase de líquida a gaseosa del agua debido a un cambio en su temperatura, mientras que la evapotranspiración ocurre por la pérdida de agua en forma de gas por los estomas de las plantas. De esta forma llega el vapor de agua a la atmósfera. Entonces, habiendo mayor concentración de vapor de agua, en algún punto de la atmósfera el vapor de agua se va a condensar y formará nubes. Las nubes van a provocar que una menor cantidad de radiación solar llegue a la superficie terrestre, provocando un efecto de enfriamiento “retroalimentando al cambio climático”.

Los tres ejemplos de cambio climático tienen distintas raíces, pero debemos reconocer que estamos alterando los patrones climáticos a nivel mundial. Mientras que el primer ejemplo (calentamiento) es un efecto directo de las actividades antropogénicas, el segundo es un efecto indirecto provocado por el primero. El tercer ejemplo (enfriamiento) también puede ser considerado como un efecto directo ocasionado por el ser humano, pero no debemos confundir este efecto como algo bueno. Además este efecto de enfriamiento puede ser algo aislado a algunas regiones (Liga 2), ya que existen estudios de que la evapotranspiración esta disminuyendo a nivel global (Liga 6).

Aquí les dejo algunas ligas a artículos científicos que hablan sobre estas “retroalimentaciones” al cambio climático.

Liga 1 Liga 2 Liga 3 Liga 4 Liga 5 Liga 6